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Saphir minier en Australie

Les sources les plus importantes pour saphir sont la Birmanie, Cachemire , Sri Lanka, Madagascar, Thaïlande et Australie. Bien que l'Australie soit surtout célèbre pour opale , ils sont également de grands exportateurs de saphir, une grande partie du matériau étant chauffé et coupé en Thaïlande . Comme de nombreux mineurs australiens vous le diront, une grande partie du saphir vendu comme thaï est en fait extrait en Australie !

Carte de l'Australie
Saphirs australiens

Une source majeure de saphir est le Queensland dans le nord-est de l'Australie. En fait, le saphir est exploité commercialement depuis plus de 100 ans sur le champ d'Anakie dans le centre du Queensland, qui produit également une qualité gemme. zircon et, plus rarement, des diamants. Le saphir se trouve dans une large gamme de couleurs, y compris bleu , vert , jaune , or, orange, rose , mauve, violet et spectaculaires gemmes multicolores en bleu, vert et jaune. Le plus célèbre de tous les saphirs du Queensland est le Black Star of Queensland de 733 ct. Trouvé sur Klondyke Ridge en 1935 par Roy Spencer, 14 ans, il aurait été utilisé comme arrêt de porte pendant de nombreuses années par son père Harry Spencer.

Le saphir est d'origine volcanique et se trouve dans les dépôts alluviaux, qui se trouvent jusqu'à 20 mètres sous la surface. À travers les âges, les saphirs et autres minéraux lourds ont été transportés et déposés en couches et ont donc tendance à être concentrés en « coulées » le long de canaux particuliers.

Étoile noire du Queensland
Étoile noire du Queensland

Les champs de saphir dans la région du Queensland utilisent diverses méthodes pour l'extraction des saphirs, en fonction de la profondeur à laquelle ils se trouvent et du poids et de la dureté des matériaux environnants ou "lavage". Dans certains endroits, de simples méthodes d'extraction manuelle peuvent convenir à la surface de travail et aux dépôts de lavage peu profonds. Le sol plus profond est exploité en creusant des puits, tandis que certains champs consistent en des opérations de concession minière à ciel ouvert à grande échelle impliquant l'utilisation d'équipements d'excavation de terre lourds.

Selon le type de matériau entourant l'extraction saphirs , le traitement du matériau extrait afin de collecter les saphirs peut varier d'un tamisage et d'un nettoyage manuels rudimentaires à des méthodes mécanisées plus sophistiquées. Une méthode de production typique pour une mine à puits consiste d'abord à creuser les murs de la mine avec un marteau-piqueur pour ameublir le sol. Le matériel est ensuite transporté par brouette vers un grand tambour placé au fond du puits. Une fois plein, le tambour est tiré vers le haut via un treuil motorisé connu sous le nom de "up and over" et acheminé vers les machines de traitement du saphir.

Une bande transporteuse transporte ensuite le lavage des roulements de saphir dans un "trommel" tournant composé de couches de mailles fines et grossières. Cela permet de trier les particules trop fines ainsi que les roches de plus grande taille, appelées "mort-terrain". Le sable fin est jeté tandis que les gros rochers sont mis de côté pour une vérification rapide afin de s'assurer qu'il n'y a pas un gros saphir parmi eux.

Saphirs multicolores d'Australie Le lavage de taille moyenne tombe dans un pulsater qui a huit plateaux avec de l'eau courante qui le traverse. Les saphirs sont très lourds, ils resteront donc là où ils sont tombés ; les roches plus légères sont déplacées par le pulsater puis déposées sur un plateau pour être évacuées vers la pile de déchets.

A la fin de la journée, le "piège à saphir" est trié afin de trouver le saphir lourd et le zircon, et enfin, les meilleures pierres sont sélectionnées pour être facettées en gemmes taillées .

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