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Émeraude synthétique

Carroll Chatham
Carroll Chatham

Le saphir et le rubis synthétiques ont d'abord été produits en grand volume en 1907, en utilisant le fusion à la flamme méthode développée par le chimiste français Verneuil. Mais cette méthode ne pouvait pas être utilisée pour produire de l'émeraude synthétique. Il a fallu encore 30 ans avant qu'une méthode commercialement réussie de synthèse de l'émeraude ne soit inventée par un chimiste américain appelé Carroll Chatham.

Chatham était un brillant chimiste qui a développé un intérêt pour les pierres précieuses synthétiques dès son plus jeune âge. Adolescent, il a essayé de créer diamants dans son laboratoire de garage, apparemment en dissolvant graphite en fer fondu. Lorsqu'il a essayé de produire un refroidissement rapide en immergeant cette solution dans une cuve d'azote liquide, l'explosion qui en a résulté a fait sauter les fenêtres de son quartier de San Francisco.

Après avoir été exhorté par son père et la police de San Francisco à se concentrer sur autre chose, il s'est tourné vers la croissance des cristaux d'émeraude. En 1930, il avait fait pousser des cristaux de béryl puis en 1935, il a fait pousser sa première véritable émeraude, un cristal d'un carat qui est maintenant exposé à la Smithsonian Institution.

La raison pour laquelle la méthode Verneuil ne fonctionnerait pas pour émeraude est parce que l'émeraude est du silicate d'aluminium et de béryllium coloré par le chrome, et il est très difficile de faire fondre tous les éléments composants ensemble - certains d'entre eux s'évaporent avant même que d'autres aient fondu. La clé du procédé Chatham était un solvant spécial appelé fondant ; une combinaison de produits chimiques tels que l'oxyde de lithium, l'oxyde de molybendum et l'oxyde de vandadium qui restent liquides à des températures élevées. La recette secrète de flux de Chatham a résolu le problème de la fusion de tous les composants ensemble. Il a suspendu de minuscules germes de cristal dans le flux chaud comme base pour la croissance de nouveaux cristaux. Cela peut prendre jusqu'à un an pour faire pousser des pierres commercialisables dans cet environnement.

Chatham Created Emerald
Chatham a créé l'émeraude

Les émeraudes créées par Chatham sont à certains égards supérieures au produit naturel. Comme l'émeraude naturelle a tendance à avoir de nombreuses inclusions et fractures, ce n'est pas une pierre particulièrement durable malgré sa très bonne dureté (8 sur le Échelle de Mohs ). Les émeraudes Chatham ne souffrent d'aucun des défauts des émeraudes naturelles.

Chatham n'était pas seulement un scientifique brillant, mais un homme d'affaires astucieux. Il a construit une entreprise pour vendre ses émeraudes créées, et il a développé la technologie pour créer rubis , alexandrites , et bleu et orange saphirs . Chatham est décédé en 1983 et son fils a depuis poursuivi l'entreprise. Quelques années seulement après la mort de Chatham, la société a finalement réalisé son rêve à long terme de créer des diamants en laboratoire.

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